4. Januar 2019
Denys Sokolow

Jeff Williams, der kommende Bürgermeister dieser kleinen Wüstenstadt in der Nähe der Grenze von Arizona, verhaftete in seiner Zeit als County Sheriff viele Menschen, die Marihuana verkauft hatten. In einem landesweiten Referendum für 2016 hat er gegen die Legalisierung des Materials gestimmt.

Aber  Williams weiß auch, dass die Stadt, die er zu Hause angerufen hat, seit er in der zweiten Klasse bessere Tage gesehen hat. Die Eisenbahnjobs sind größtenteils verschwunden. Und die Leute machen nicht mehr wie früher auf der alten Route 66 Halt.

Mr. Williams, ein schlanker 54-jähriger, ist zu einem unwahrscheinlichen Anführer von Needles ‚unwahrscheinlicher Anstrengung geworden, sich in eine neue Art von Industriestadt umzuwandeln, die sich dem wachsenden Cannabisgeschäft widmet.

„Wenn eine kleine Community wie diese nicht wächst, stirbt sie – und genau das haben wir getan“, sagte Williams. „Wir mussten etwas tun.“

Der Stadtrat in dieser soliden republikanischen Gemeinschaft mit 5.000 Einwohnern hat seit 2015 81 Genehmigungen für Cannabisunternehmen genehmigt. Vier Geschäfte verkaufen Marihuana an die Öffentlichkeit – etwa 100 Mal so viele Dispensaries pro Person im gesamten Staat.

Fast jeder Block in Needles verfügt über ein heruntergekommenes Gebäude wie das alte Relax Inn, das zu einer Cannabis-Anbauanlage umgebaut wird. Oder ein neues Gebäude zur Herstellung von Ölen und Lebensmitteln. Wenn alle Projekte ausfallen, hoffen die örtlichen Behörden, dass sie mehr Arbeitsplätze schaffen werden (geschätzte 2.100), als Needles derzeit insgesamt hat.

„Es würde Ihnen schwer fallen, jemanden in der Stadt zu finden, den ihr Bruder, Onkel, Schwester, Tante, Cousin oder sie selbst nicht in die Industrie verwickelt haben“, sagte Rick Daniels, der Stadtmanager, in einem Interview in Needles Single Story Das Rathaus.

Wenn Needles, Calif., Eine Glocke läutet, gibt es einen Grund. Die historische Route 66, die von vielen Siedlern im Süden Kaliforniens aus dem 20. Jahrhundert in den Westen gebracht wurde, führt durch die Stadt. Needles war der erste Kalifornien-Stopp der Joad-Familie in „The Grapes of Wrath“ von John Steinbeck.

Needles war auch der erste Ort, an dem Zugbesatzungen in Güterzügen ausgetauscht wurden, die östlich von Los Angeles abfuhren. Das hat Hunderte von Arbeitsplätzen geschaffen.

Aber wie viele andere kleine Städte auf dem Weg nach Los Angeles war Needles früher viel wichtiger. Die Eisenbahn hat die Größe der Zugbesatzung verringert, und das elegante Depotgebäude in Needles ist größtenteils leer. Needles hat 2014 seinen letzten Lebensmittelladen verloren. Mehr als ein Viertel der Einwohner der Stadt lebt unterhalb der Armutsgrenze. Stück für Stück gingen die Jobs und die Leute weg.

In Williams Williams erster Runde als Bürgermeister von 2006 bis 2010 (er war vier Jahre lang Mitglied des Stadtrates), versuchte er die Solarbranche anzuziehen. Als dies fehlschlug, wurde er von einem Freund, der eine Apotheke eröffnen wollte, in Marihuana zu dieser Gelegenheit gezogen. Die Einwohner Kaliforniens hatten bereits 1996, früher, für medizinisches Marihuana gestimmt.

Herr Williams sprach mit Ärzten über die möglichen Vorteile und überwand langsam die Abneigung gegen die Droge, die seine Eltern und seine Jahre als Polizeibeamter eingeführt hatten.

„Es war, als würde man ein Schlachtschiff drehen. Es war ein langer Prozess “, sagte er kürzlich in einem Interview.

Herr Williams, der selbst noch kein Marihuana geraucht hatte, arbeitete mit dem Stadtmanager und einem Anwalt zusammen, um im Jahr 2012 eine Wahlmaßnahme zusammenzustellen, die Cannabisunternehmen mit einer Steuer von 10 Prozent belegt. Sie war mit 81 Prozent der Stimmen bestanden.

„Dies ist eine sehr politisch konservative Stadt – aber sie hat eine Reihe von Libertarismus“, sagte der Stadtmanager Daniels.

Die ersten Dispensaries in der Stadt waren immer noch auf Widerstand gestoßen, insbesondere von örtlichen evangelikalen Kirchen. Aber sie haben es nicht geschafft, die erwarteten schlechten Elemente anzuziehen. Die Kriminalität war in den letzten Jahren stabil.

Im Wagon Wheel, dem ältesten Restaurant der Stadt, bietet ein kleiner Souvenirshop jetzt Flaggen mit dem Marihuana-Blatt und Hinweisschilder für die Route 420, eine Kennzahl für Marihuana, zusammen mit den alten Erinnerungsstücken der Route 66.

Kalifornien stimmte 2016 für die Legalisierung des Verkaufs von Marihuana für Erwachsene. Die meisten Gemeinden haben es nur langsam angenommen, weil es nach Bundesgesetz noch immer illegal ist.

Aber mehrere Städte in wirtschaftlich schwächelnden Teilen des Staates haben die Chance genutzt. Needles hat Konkurrenz aus anderen kleinen Städten östlich von Los Angeles, wie Desert Hot Springs und Adelanto.

Mit Cannabis hat es einige Probleme gegeben. Monate nachdem die ersten Apotheken in Needles eröffnet wurden, wurden sie von Bundesbeamten überfallen. Es wurden keine Anklagen erhoben, aber die beschlagnahmten Produkte wurden nie zurückgegeben.

Bundesbehörden verhafteten kürzlich Beamte im nahe gelegenen Adelanto und beschuldigten sie, Cannabisgenehmigungen gegen Bestechungsgelder und persönliche Gefälligkeiten auszutauschen. Eine Verhandlung steht noch aus.

„Wenn Sie Ihre Gemeinde öffnen und sagen:“ Dies ist ein Frei für alle, kommen Sie rein „, stoßen Sie in Gefahr“, sagte Tristan G. Pelayes, ein ehemaliger Bürgermeister von Adelanto, der jetzt als Anwalt für einige arbeitet der beschuldigten Beamten.

Die Beamten von Needles sind sich der Risiken bewusst. Herr Daniels, der Stadtmanager, hat Stadtangestellte davon abgehalten, eine Tasse Kaffee von lokalen Unternehmen zu akzeptieren. Wie andere Stadtangestellte muss Herr Daniels regelmäßig Drogentests bestehen, um sicherzustellen, dass er niemals Pot verwendet.

„Diese Branche ist für die Zukunft dieser Gemeinschaft von so entscheidender Bedeutung – wir können es uns einfach nicht leisten, es zu vermasseln“, sagte Daniels.

Bei einer Sitzung des Stadtrates im November bezogen sich drei der fünf Tagesordnungspunkte auf Cannabis. Keiner sprach sich dagegen aus. Die meisten, die sich dazu äußerten, waren Apothekenbesitzer, die die Polizei aufforderten, beim Verkauf illegaler Drogen härter vorzugehen.

Lyn Parker, die Sekretärin der Handelskammer der Stadt und ehemalige Lehrerin an den städtischen Schulen, sagte, Cannabis sei nicht die erste Branche, die die meisten ihrer Mitglieder gewählt hätten. Aber sie haben Frieden damit gemacht.

„Ich glaube nicht, dass Cannabis etwas vertreiben wird, weil es sowieso nicht kam“, sagte Frau Parker. „Möchten wir stattdessen eine kleine Industrie hier? Sicher. Aber wir brauchen alles, um unserer Stadt zu helfen. “

Es gibt aber noch immer Gegensätze. Thomas Lamb, der Pastor der Needles Assembly of God, sagte, er habe gesehen, wie Marihuana in der von ihm betreuten Grundschule zu einem Problem für Kinder wurde. Eine Cannabisfirma bat darum, das Grundstück zu kaufen, in dem sich Kirche und Schule befinden. Er sagte schnell nein.

„Die Leute, die in Needles gekommen sind, möchten jedes verfügbare Grundstück, einschließlich unserer Kirche, aufkaufen, um ihr Produkt herzustellen“, sagte er. „Ehrlich gesagt, es ist ein bisschen überwältigend.“

Die Apotheken, die Fugen und Vape-Stifte verkaufen, sind nur ein kleiner Teil des Unkrautgeschäfts, das sich die Stadtverwaltung vorstellt. Es wird erwartet, dass weitaus mehr Steuergelder von Unternehmen kommen, die wachsen und Marihuana-Produkte für andere Teile des Staates wie Los Angeles herstellen, wo Zulassungen und Wachstum schwieriger sind.

Die Nähe der Stadt zum Colorado River stellt eine stetige Quelle des Wassers dar, das Marihuana-Operationen benötigen. Und Needles besitzt einen eigenen Stromversorger, der es ermöglicht, Elektrizität für etwa ein Viertel der Kosten von Städten bereitzustellen, die auf kommerzielle Versorgungsunternehmen angewiesen sind. Dies ist wichtig für den Anbau von Marihuana in Innenräumen unter künstlichem Licht.

Vertical Companies, ein großer Cannabis-Hersteller mit Hauptsitz in der Nähe von Los Angeles, hat rund 30 Hektar in Needles gekauft. Es hat einen Campus am Stadtrand mit drei neuen Gebäuden und Plänen für drei weitere.

Zwei der Gebäude beherbergen zwei Etagen von Räumen, die für den Pflanzenanbau verdrahtet und beleuchtet wurden. Das andere Gebäude ist Produktionsanlagen gewidmet, in denen potente Anlagenteile in einer Reihe von Maschinen und in aufwendigen Glasbechern gefördert werden.

Vertical macht aus einem alten Kentucky Fried Chicken auf der Route 66 eine Küche für Süßigkeiten und Backwaren aus Marihuanaöl.

Drew Milburn, ein ehemaliger Marine, der für die lokalen Operationen von Vertical verantwortlich ist, sagte, er habe in anderen Städten in Kalifornien expandiert, aber keine konnte mit Needles ‚Strom und Wasser konkurrieren – und seiner Offenheit für seine Industrie.

„Viele Städte begrüßten uns mit offenen Armen, aber nur wenige Städte beendeten es mit einer Umarmung“, sagte Milburn.